La professionnalisation de la culture du cannabis

Rangées de plantes dans une installation commerciale de culture de cannabis médical à Moncton, Canada

Une installation commerciale de culture de cannabis médical à Moncton, Canada.Crédit : Organigram Inc.

Pendant des années, l’image populaire des cultivateurs de cannabis a été celle de hippies débraillés se défonçant sur leur propre approvisionnement dans une économie souterraine désorganisée, plutôt que sur des installations agricoles industrielles blanches et brillantes. Même les opérations à plus grande échelle impliquaient un contrôle de qualité minimal ou manquaient de tenue de registres formels.

Mais à mesure que le cannabis médical légal – et de plus en plus récréatif – se répand, l’industrie du cannabis se professionnalise. En adoptant les méthodes et la rigueur de la phytologie et de la chimie analytique, elle s’assure de pouvoir produire des produits sûrs, constants et de haute qualité pour un marché en croissance rapide et lucratif.

« Alors que l’industrie s’est agrandie, ils ont réalisé qu’ils devaient passer à la science horticole moderne », explique Youbin Zheng, chercheur en horticulture à l’Université de Guelph, au Canada, qui travaille avec des sociétés de cannabis.

Bien que les petits producteurs de cannabis illicite puissent s’en tirer avec de vagues descriptions de souches et des variations considérables entre les lots, les producteurs commerciaux doivent respecter les mêmes normes que pour d’autres produits de consommation. Ils doivent produire un produit fiable et respecter les règles et réglementations strictes qui s’appliquent à l’étiquetage et à la sécurité des produits dans leur pays.

Bon nombre des défis de la production de cannabis à grande échelle peuvent être résolus en s’appuyant sur l’expérience de l’industrie des serres commerciales, explique Zheng. La culture commerciale nécessite un sol homogène et une irrigation constante. De petites variations peuvent signifier que certaines parties de la culture se dessèchent à des rythmes différents, ce qui conduit à la propagation d’agents pathogènes et de pourriture des racines, et à un produit incohérent. Mais l’industrie de la tomate, par exemple, a l’expérience de cultiver des dizaines à des centaines d’hectares de produits à la fois, et cette expertise peut être facilement transférée aux producteurs de cannabis, explique Zheng.

« Le cannabis n’est qu’une autre culture », dit-il. « Les industries commerciales des fleurs et des légumes travaillent sur les mêmes problèmes depuis de nombreuses années et elles disposent déjà de la technologie. »

Mais d’autres problèmes sont propres à la production de cannabis. Et pour obtenir la production la plus efficace, les producteurs doivent effectuer des recherches dans des conditions contrôlées pour comprendre comment la génétique des plantes et les conditions de croissance peuvent affecter le produit.

Le laboratoire de Zheng est l’un des nombreux qui travaillent avec des producteurs de cannabis pour soutenir et guider cet effort. Il étudie comment la quantité et la longueur d’onde de la lumière utilisée dans la culture peuvent affecter la composition en cannabinoïdes de la plante. L’augmentation de la quantité de lumière ultraviolette, par exemple, peut augmenter les niveaux de tétrahydrocannabinol (THC), le principal composant psychoactif du cannabis. « Nous voulons créer une recette d’éclairage qui aidera les producteurs à obtenir un produit cohérent », dit-il.

Les entreprises de cannabis adoptent rapidement des techniques et des technologies qui ont été lancées par l’agriculture commerciale et les horticulteurs. Organigram, un producteur de cannabis de Moncton, au Canada, contrôle rigoureusement ses activités de culture, explique Jeff Purcell, vice-président des opérations. « L’environnement de culture est standardisé et nous avons un contrôle total sur l’air, la lumière, la température et l’engrais », dit-il. « Tout est hautement automatisé et contrôlé par ordinateur. »

Le fonctionnement d’Organigram contraste fortement avec l’image d’une ferme clandestine cachée dans les bois. Il est entièrement à l’intérieur, avec 52 chambres de culture identiques sur trois étages. Les plantes sont propagées par clonage plutôt que cultivées à partir de graines, de sorte que l’identité génétique de la culture reste la même d’une génération à l’autre. Les producteurs suivent et enregistrent tous les paramètres de croissance, puis les modifient au besoin pour maintenir la cohérence. Purcell considère l’exploitation de l’entreprise comme une « usine de fabrication », plutôt qu’un jardin ou une serre. « Il y a des contrôles de qualité comme vous le verriez dans n’importe quelle usine de fabrication, qu’elle produise de la nourriture ou des pneus », dit-il.

L’environnement contrôlé à grande échelle permet à Organigram de mener des essais systématiques et contrôlés et de produire d’énormes quantités de données – avec 5 cycles de croissance par an dans chacune des salles de culture, il peut générer plus de 250 générations de données croissantes chacune année, dit Purcell. L’entreprise peut utiliser ces données pour déterminer ce qui fonctionne le mieux pour les usines, puis reproduire ces conditions à grande échelle. « C’est la grande différence avec le marché noir », dit-il. « Lorsque vous évoluez, vous devez adopter une approche basée sur les données. »

Pour gérer ces installations avancées, les sociétés de cannabis ont besoin de chercheurs expérimentés en phytologie, en microbiologie, en chimie et dans d’autres disciplines scientifiques – et elles se tournent vers le milieu universitaire pour les trouver. « Au lieu de cultivateurs souterrains, ils embauchent beaucoup de personnes formées et formées à l’université », explique Zheng.

Un travailleur portant une blouse de laboratoire et des gants vérifie une plante dans une installation commerciale de culture de cannabis médical

Un étudiant inspecte une plante de cannabis au laboratoire d’enseignement du Niagara College Canada à Niagara-on-the-Lake, Canada.Crédit : Collège Niagara

Beaucoup de ses étudiants de troisième cycle, dit-il, reçoivent des offres d’emploi de sociétés de cannabis avant même d’avoir terminé leurs études. Zheng commencera à enseigner une classe de production de cannabis pour les étudiants de premier cycle à l’Université de Guelph en janvier 2020, et plusieurs collèges en Amérique du Nord offrent déjà des cours conçus pour fournir des travailleurs qualifiés à l’industrie. En avril, les 24 premiers étudiants ont obtenu leur diplôme d’un cours de 8 mois sur la production de cannabis au Niagara College Canada à Niagara-on-the-Lake. Ce cours, destiné aux étudiants déjà titulaires d’un diplôme ou d’un diplôme en sciences végétales, se concentre sur la culture du cannabis et la réglementation qui l’entoure. Bill MacDonald, phytologue et coordinateur du programme, affirme que les diplômés ont été happés par l’industrie.

Tester, tester

Outre les défis liés à la culture d’une quantité suffisante de cannabis de haute qualité pour un marché en croissance rapide, les sociétés de cannabis doivent faire face à quelque chose que les producteurs illégaux ne font pas : la réglementation gouvernementale.

« Pour qu’un produit soit vendu dans la plupart des États américains, il doit être testé en externe », explique Jahan Marcu, directeur de la pharmacologie expérimentale et de la recherche comportementale au Centre international de recherche sur le cannabis et la santé mentale à New York.

Au Canada, les réglementations gouvernementales exigent que les producteurs utilisent un laboratoire indépendant pour mesurer le niveau de cannabinoïdes dans les fleurs et les huiles de cannabis séchées afin que les produits résultants puissent être étiquetés de manière appropriée. Les producteurs doivent également tester les contaminants tels que la bactérie Escherichia coli, moisissures, métaux lourds et 96 types de pesticides. Lorsque les produits comestibles à base de cannabis deviendront légaux au Canada plus tard cette année, ils seront confrontés à des règles tout aussi strictes, dit Purcell ; les étiquettes de ces produits devront transmettre les mêmes informations nutritionnelles que celles de tout autre produit alimentaire. Aux États-Unis, la réglementation est globalement similaire à celle du Canada. Mais chaque État américain où le cannabis médical ou récréatif est légal établit son propre régime de test – et ces exigences peuvent varier considérablement et changer rapidement. « Dans le Delaware, la réglementation est maintenant totalement différente de celle d’il y a deux ans », déclare Marcu.

Des laboratoires de test indépendants ont vu le jour pour aider les producteurs à répondre aux exigences, mais comme l’industrie du cannabis au sens large, ils sont confrontés à des difficultés de croissance. « Pour le moment, c’est un peu comme le Far West, avec des règles différentes selon les endroits », explique Andrew James, directeur marketing d’Ellutia à Ely, au Royaume-Uni, qui fabrique des équipements d’analyse chimique pour l’industrie du cannabis, entre autres marchés. « Il peut être difficile de savoir quoi tester, comment tester et où le faire. »

Au Royaume-Uni, par exemple, des règles strictes concernant les niveaux de THC dans le cannabis médical signifient que les laboratoires peuvent avoir du mal à obtenir les échantillons de normes d’analyse dont ils ont besoin pour comparer les produits. Les licences requises pour gérer les normes sont les mêmes que celles requises par un laboratoire effectuant des recherches sur le médicament lui-même. « C’est ridicule que les normes d’analyse soient si étroitement contrôlées », dit James. « Les produits à base de cannabis sont traités de la même manière qu’un kilo de cocaïne. »

Et tous les laboratoires d’analyse ne sont pas à la hauteur. Roger Brauninger, responsable du programme de biosécurité à l’American Association for Laboratory Accreditation (A2LA), une organisation à but non lucratif de Frederick, dans le Maryland, a déclaré que bien que les États américains aient introduit des exigences en matière de tests externes à mesure que le cannabis médical ou récréatif devenait légalisé, il y avait rarement une infrastructure. ou l’expertise en place pour faciliter un régime de test professionnel. Même les laboratoires les plus établis, situés en Californie, n’existent que depuis le milieu des années 2000, malgré la légalisation par l’État de l’usage médical du cannabis en 1996.

« En raison des restrictions fédérales, il n’y avait pas de méthodes standardisées. Les laboratoires devaient tout valider eux-mêmes », explique Brauninger. « Il est difficile de faire appel à une expertise lorsqu’il n’y a pas une mine d’informations disponibles et aucune association professionnelle pour aider à partager les techniques. »

Cela a conduit à la mise en place rapide de laboratoires avec de vieux équipements dans des espaces inadaptés et avec un contrôle qualité minimal. James dit que, dans le passé, il n’était pas rare de rencontrer des personnes lors de salons professionnels qui avaient acheté des kits d’analyse sur le site d’enchères en ligne eBay et qui dirigeaient des laboratoires de test depuis leur chambre.

Les laboratoires d’analyse du cannabis se professionnalisent. « J’ai vu une évolution dans la sophistication de l’industrie », dit Brauninger. « La plupart des personnes qui dirigent des laboratoires ont maintenant un doctorat et une expérience dans l’industrie pharmaceutique. C’est à des années-lumière plus sophistiqué qu’il y a cinq ou six ans.

Ces laboratoires commencent à adopter des tests standardisés de puissance et de pureté utilisant la chromatographie en phase gazeuse et la chromatographie liquide à haute performance. Ils développent également des méthodes pour identifier et mesurer les niveaux de THC et d’autres cannabinoïdes, ainsi que des contaminants tels que les métaux lourds et les résidus de pesticides. « Ce ne sont pas nécessairement de nouveaux tests qui ont été créés pour cette industrie, mais le type qui devait être appliqué pour ce produit », explique Brauninger.

A2LA aide également les laboratoires à obtenir l’accréditation ISO/IEC 17025, la principale norme internationale pour les laboratoires d’essais et d’étalonnage. Il couvre toutes les phases de fonctionnement du laboratoire, y compris la formation du personnel, la protection des données et la gestion des conflits d’intérêts.

Bien que de nombreux petits producteurs de cannabis aient d’abord remis en question la nécessité de tests intensifs de produits, la plupart peuvent maintenant apprécier les avantages que les règles apportent au marché. « Les gens voient la nécessité d’un contrôle de la qualité et de tests », déclare James. « Cela apporte une légitimité à l’industrie qui n’a pas toujours été là. »

Et à mesure que les tests se généralisent, leur importance est également d’atteindre les utilisateurs, explique Marcu. « Les consommateurs commencent à réaliser qu’il y a une grande différence entre les produits illicites ou du marché gris et ceux d’un opérateur agréé », dit-il. « Ils peuvent avoir plus confiance dans les produits qu’auparavant. »

Un signe de progrès est que les produits à base de cannabis peuvent être rappelés lorsqu’ils échouent aux tests, tout comme d’autres articles médicaux ou de consommation. En décembre 2016 et janvier 2017, Organigram a dû rappeler certains de ses produits lorsque des résidus de pesticides non approuvés pour une utilisation dans le cannabis ont été détectés. Bien que la réputation de l’entreprise ait été ébranlée à court terme, Purcell affirme que les rappels sont un signe du professionnalisme croissant de l’industrie. Les consommateurs peuvent être sûrs que les produits à base de cannabis ont été fabriqués « dans un environnement contrôlé et réglementé et testés dans un laboratoire certifié qui garantit la sécurité et la qualité ».

Au fur et à mesure que l’industrie du cannabis se développe, le rôle de la bonne science en son sein se développera également, et il y aura de nouvelles opportunités de collaboration. « De plus en plus », déclare Zheng, « la communauté scientifique et l’industrie communiquent et partagent directement des informations ».

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