Les inconvénients environnementaux de la culture du cannabis

Grâce à la légalisation du cannabis récréatif dans 10 États et dans le district de Columbia, faire un joint dans ces régions est aussi simple que de commander un verre de vin.

Les dépenses en cannabis légal, qui comprend 33 États et le district de Columbia qui autorisent l’utilisation de cannabis médical pour des conditions telles que le glaucome, la douleur chronique et les effets secondaires des traitements contre le cancer, ont dépassé 12 milliards de dollars dans le monde en 2018, selon les analystes de l’industrie, et sont devrait augmenter à 31,3 milliards de dollars d’ici 2022.

Avec tout ce profit potentiel en jeu, il n’est pas surprenant qu’il y ait un intérêt croissant pour la légalisation de la culture du cannabis. La Californie a délivré environ 10 000 permis de culture. Entre 2012 et 2016, le nombre de fermes de cannabis dans le Golden State a augmenté de 58 % et le nombre de plants a augmenté de 183 %.

Alors qu’une grande partie de la recherche s’est concentrée sur la santé publique et la criminalisation, les implications environnementales de la culture à l’échelle commerciale ont été largement ignorées. L’augmentation de la culture du cannabis pourrait-elle envoyer l’environnement en fumée ?

De nouvelles recherches ont lié la production de la plante autrefois verboten à une foule de problèmes allant du vol d’eau et de la dégradation des terres publiques aux décès d’animaux sauvages et aux effets potentiels de l’ozone. aux perturbations environnementales », explique Van Butsic, codirecteur du Cannabis Research Center de l’Université de Californie à Berkeley.

Inquiétudes sur l’eau

En Californie, la culture avide d’eau est souvent cultivée dans des bassins versants éloignés et boisés et nécessite près de 22 litres d’eau par plante par jour pendant la saison de croissance, ce qui représente jusqu’à trois milliards de litres par kilomètre carré de plantes cultivées en serre entre juin et Octobre, selon certaines recherches. Pendant la période de faible débit, les demandes d’irrigation pour la culture peuvent dépasser la quantité d’eau qui coule dans une rivière, laissant peu d’eau pour soutenir la vie aquatique.

Certains des plus grands contrevenants environnementaux sont les cultivateurs qui exploitent des fermes non autorisées sur des terres publiques. Ces « intrusions poussent » se trouvent souvent dans des forêts nationales ou sur des terres tribales où l’eau est détournée des cours d’eau pour irriguer des hectares de plantes. En 2018, il y avait environ 14 000 intrusions sur des terres fédérales et privées dans le seul comté de Humboldt, en Californie.

Image satellite de fermes de cannabis dans la forêt du comté de Humboldt. Avec l’aimable autorisation du Centre de recherche sur le cannabis de l’UC Berkeley

Dans la forêt nationale de Shasta-Trinity en Californie, une équipe du Centre de recherche sur l’écologie intégrale, ou IREC, une organisation à but non lucratif dédiée à la conservation de la faune, a supprimé plus de huit kilomètres de lignes d’irrigation qui détournaient plus de 500 000 gallons d’eau par jour pour irriguer plantes de cannabis.

Le co-directeur de l’IREC, Mourad Gabriel, note que les cultures d’intrusion sont souvent situées près des sources et ont des effets désastreux en aval. Par exemple, les cours d’eau de Mendocino, en Californie, s’assèchent souvent pendant l’été lorsque les producteurs détournent l’eau, décimant les populations de saumon coho et de truite arc-en-ciel. «Ce sont des organisations de trafiquants de drogue qui cherchent à tirer profit de nos ressources naturelles», explique Gabriel.

Guerre contre la faune

Les producteurs non autorisés qui souhaitent éviter d’être détectés choisissent souvent les terres publiques et tribales comme endroits privilégiés pour cacher leurs opérations. Ces endroits sont également des habitats fauniques vierges.

Les sites de culture interfèrent également avec la restauration des habitats en détresse. Selon une étude de 2018 publiée dans le Humboldt Journal of Social Relations, des groupes environnementaux locaux se sont plaints que la culture dépassait leurs efforts de conservation et, dans certains cas, perturbait les restaurations en cours ou rendait le travail plus dangereux. Les cours d’eau drainés et pollués poussent, les bassins versants dégradés et la faune tuée.

Les cultures d’intrusion, qui utilisent des quantités massives de rodenticides toxiques pour empêcher les rongeurs de mâcher les conduites d’irrigation, ont été liées à la mort de poissons, d’oiseaux et de mammifères. Une étude a révélé que 79 % des pêcheurs morts – de petits mammifères carnivores, collectés en Californie entre 2006 et 2011 – avaient été exposés à des pesticides sur des sites de culture d’intrusion. Le taux continue d’augmenter, selon Gabriel. Des cerfs mulets, des renards gris, des coyotes, des chouettes tachetées et des corbeaux ont également été victimes d’empoisonnements, liés à la culture du cannabis.

Rodenticide câblé à un piège sous les plants de marijuana. Image reproduite avec l'aimable autorisation de Mourad Gabriel à l'IERC.
Rodenticide câblé à un piège sous les plants de marijuana. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Mourad Gabriel à l’IERC.

« La quantité d’engrais et de pesticides que nous trouvons sur un demi-acre [of illegal] parcelle de culture pourrait être [used on] 1 000 acres de maïs et la faune en paie le prix », déclare Gabriel.

Problèmes de pollution

Ce ne sont pas seulement les intrusions qui poussent à causer des problèmes environnementaux. Depuis que les magasins du Colorado ont commencé à vendre légalement du cannabis récréatif en 2014, les émissions des plus de 600 installations de culture agréées à Denver ont suscité des inquiétudes concernant la pollution de l’air.

William Vizuete, professeur agrégé à la Gillings School of Public Health de l’Université de Caroline du Nord, travaille sur un modèle de qualité de l’air pour mieux comprendre comment la culture commerciale du cannabis pourrait affecter l’atmosphère. Ses recherches ont montré que les plantes de cannabis produisent des composés organiques volatils ou COV qui peuvent produire des polluants nocifs.

« Si les plantes produisent des COV, il y a de fortes chances que, dans certaines conditions, la culture du cannabis ait un impact sur l’ozone », explique Vizuete.

Le cannabis émet de puissants COV appelés terpènes qui, lorsqu’ils sont mélangés à de l’oxyde d’azote et à la lumière du soleil, forment des aérosols dégradant la couche d’ozone. Dans une zone désertique élevée comme Denver, où il y a normalement peu de sources de COV, toute nouvelle source de tels polluants conduira probablement à la production d’ozone au niveau du sol, note Vizuete. Il craint que le nombre important de plants de cannabis cultivés ne devienne la source régulière de COV, aggravant le problème en se combinant avec l’oxyde d’azote artificiel craché par les nombreuses voitures dans cet environnement urbain. Vizuete craint que le nombre important de plants de cannabis cultivés dans une zone urbaine n’exacerbe le problème. (Des concentrations élevées de COV ont été associées à une gamme de problèmes de santé humaine, des nausées et de la fatigue aux lésions hépatiques et au cancer).

Pour tester les effets potentiels, Vizuete a cultivé quatre souches de cannabis (parmi les plus de 600 souches disponibles au Colorado) : Critical Mass, Lemon Wheel, Elephant Purple et Rockstar Kush — pendant 90 jours et a mesuré les terpènes à chaque stade de croissance. . Les résultats ont montré qu’à Denver, en supposant une concentration de 10 000 plantes par installation de culture, le cannabis pourrait plus que doubler le taux actuel d’émissions annuelles de COV à 520 tonnes métriques et produire 2 100 tonnes métriques d’ozone.

Vizuete pense que ses estimations pourraient être conservatrices, expliquant : « Nous avons choisi quatre [cannabis] souches en fonction de leur popularité, et leurs émissions de COV pourraient ne pas être représentatives de toutes les souches. De plus, dans les installations commerciales, où les conditions sont optimisées pour la croissance, les émissions peuvent être encore plus élevées. »

La légalisation pourrait combler les lacunes environnementales

La réglementation de la production de cannabis peut résoudre de nombreux problèmes environnementaux associés à sa culture, affirme Jennifer Carah, scientifique principale du programme sur l’eau à The Nature Conservancy of California.

En Californie, où jusqu’à 70 % du cannabis légal est cultivé, le département californien de l’alimentation et de l’agriculture réglemente le processus d’octroi de licences, mais de nombreux comtés et municipalités ont également le pouvoir d’accorder des licences de culture et, selon Carah, les réglementations sont très variables. De plus, le marché noir du cannabis existe toujours. Il est plus cher d’acheter du cannabis légal que de l’acheter sur le marché noir, et tous les producteurs ne sont pas prêts à suivre la procédure régulière pour devenir légal.

« Le marché noir ne va pas disparaître », admet Carah, « mais dans la mesure où nous pouvons attirer les producteurs vers le marché légal, leurs pratiques agricoles peuvent être réglementées comme les autres cultures agricoles, ce qui contribuera grandement à faire face aux impacts environnementaux potentiels. .”

Récemment, la légalisation a mis un frein à l’augmentation du nombre d’intrusions. La culture illicite dans les forêts de l’Oregon a diminué après la légalisation.

Certains États ont établi des réglementations environnementales pour les cultivateurs de cannabis. Les California Water Boards exigent que les producteurs autorisés enregistrent les droits d’utilisation de l’eau et suivent des directives strictes qui incluent des interdictions de détourner les eaux de surface d’avril à octobre et d’irriguer avec de l’eau stockée pendant la saison sèche – des réglementations non imposées aux autres cultures cultivées en Californie. Dans l’État de Washington, la Puget Sound Clean Air Agency exige des producteurs qu’ils soumettent des informations sur leurs plans de surveillance et de contrôle de la pollution de l’air.

Butsic de l’UC Berkeley soutient que la légalisation fédérale offrirait également de nouvelles opportunités de financement par le biais d’organisations telles que la National Science Foundation et l’Environmental Protection Agency pour permettre aux chercheurs d’évaluer les risques environnementaux et de développer des solutions.

Du point de vue de la pollution, la légalisation fédérale pourrait établir des normes d’émissions.

« Il existe de nombreuses technologies qui capturent les COV avant qu’ils ne pénètrent dans l’atmosphère qui sont nécessaires dans d’autres industries comme les stations-service », explique Butsic. « Avant que [emissions] des normes peuvent être établies pour le cannabis, nous avons besoin d’une reconnaissance du problème et de données à long terme pour élaborer des lois réglementaires – et nous en sommes loin car l’interdiction fédérale a entravé la recherche et nous n’avons pas encore la science.

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